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回暖的春季气温会减缓新型冠状病毒疫情吗?

回暖的春季气温会减缓新型冠状病毒疫情吗?

回暖的春季气温会减缓新型冠状病毒疫情吗?PHOTOGRAPH BY LIU HAOJUN XINHUA, EYEVINE/REDUX

(神秘的地球uux.cn报道)据美国国家地理(撰文:SARAH GIBBENS 编译:涂玮瑛):流感季节通常在3月和4月平息,但新型冠状病毒也会如此吗? 过去的冠状病毒疫情能提供线索。

迅速在全世界蔓延的冠状病毒是否会如同流感季节一般,随着春季来临逐渐停息? 目前尚无令人满意的定论,而且许多科学家表示,现在还不知道这种危险的病毒在较温暖的天气会如何表现。

冠状病毒科包含数十种病毒,但只有七种会侵袭人类。 其中四种已知会造成人类的轻微感冒,而其他三种则更新、更致命,且被认为是从蝙蝠及骆驼等动物传播而来。 卫生部门官员已经将这种新型病毒命名为SARS-CoV-2,并将它导致的疾病称为「严重特殊传染性肺炎」(COVID-19,简称武汉肺炎)。

「夏季能够阻止疾病大流行」的设想是很吸引人的。 本月稍早,美国总统唐纳. 川普(Donald Trump)在推特上谈论中国遏止病毒疫情的努力,他表示这些努力将会有所成效,「尤其是天气开始回暖的时候」。

造成流感或较轻微冠状病毒感冒的病毒确实往往会在较温暖的月份平息,因为这些类型的病毒具有科学家所谓的「季节性」,所以美国总统的评论有一定程度的科学根据。 不过,现在仍很难确定SARS-CoV-2是否也会如此。 目前正在研究该疾病的人员说,他们的研究还无法预测这种病毒会对天气变化做出何种反应。

马里兰大学的研究人员史都华. 卫斯顿(Stuart Weston)说:「我希望它会显示出季节性,但这很难判断。 」该校正在积极研究新型冠状病毒。

截至3月2日,超过8万9000个冠状病毒病例已经于超过50个国家确诊,而专家说这种疾病可能会持续蔓延。

一般而言,我们对病毒的了解有多少?

以最基本的层次而言,你可以把流感跟冠状病毒想成是蛋白质与脂质的集合。 它们会藉由身体接触在人与人之间传播,但它们也能存在于硬质表面上,或病人咳出的飞沫里。

只要病毒在人体外,外力就会让病毒死去。 举例来说,洁手液中的酒精会分解这些蛋白质及脂质,使病毒变得较不稳定,也较不可能成功导致感染。

探讨为何有些病毒是季节性的研究大多聚焦于造成流感的病毒,而长久以来,流感一直与冬季月份息息相关。 「流感季节」一般从10月延续到3月或4月。 科学家提出许多理论来解释这种现象。

有些科学家认为原因是人与人之间的距离较近──人们会聚集在室内以躲避寒冷的天气,因而更可能发生人传人的状况。 为了理解为什么北半球在冬季的流感病例会增加,研究人员已经探讨了病毒如何在不同温度与湿度传播。

而相对近期的研究显示,干冷空气或许也会帮助病毒在空气中保持完整,或是在空气传播时散布更远。

最先测试环境条件如何影响病毒传播的其中一份研究于2007年发表,该研究检视流感如何透过在实验室中感染病毒的天竺鼠传播。 高温与特别高的湿度减缓了流感病毒的蔓延,而在极高湿度的环境下,病毒便完全停止传播了。 较温暖的空气含有较多湿气,这使藉由空气传播的病毒无法像在干燥空气中一样散播得那么远。 在潮湿环境中,咳嗽或打喷嚏的微小飞沫会在喷出时聚集更多湿气。 它们最后会因为过重而无法停留在空气中,坠落到地面。

实验室环境外的研究也显示出类似结果,不过有些热带地区在雨季有较多流感病例,因为人们在雨季时也会聚集在室内。

科学家假设低湿度──往往出现在冬季──或许会削弱鼻黏膜的功能。 身体会利用鼻黏膜来捕捉并排除异物,例如病毒或细菌。 干冷空气能让平常湿黏的黏膜变得比较干燥,捕捉病毒的效率也比较低。

哥伦比亚大学感染与免疫中心的主任伊恩. 李普金(Ian Lipkin)一直在研究新型冠状病毒。 他说阳光也能协助分解那些传播到物体表面上的病毒,而阳光在冬季较不充足。

他说:「紫外光会分解核酸,它几乎是对〔物体表面〕进行消毒。 如果你在室外,通常会比室内干净,这纯粹是因为紫外光的作用。 」

紫外光杀死细菌及病毒的效果非常好,以致于它常被医院用于为设备消毒。

这能告诉我们什么关于新型冠状病毒的知识?

虽然新型冠状病毒与流感都是呼吸性感染,但目前对于SARS-CoV-2的了解还不足,无法预测这种病毒是否会有相同的季节性模式。

为了更充分了解这次疫情,科学家正在研究严重急性呼吸道症候群(SARS)与中东呼吸症候群冠状病毒感染症(MERS)等类似疫情。 SARS从2002年底开始散播,与目前这种新型冠状病毒有将近90%相同的DNA。 卫斯顿说,SARS疫情从11月开始,并持续到7月为止,这代表SARS与季节性只有些微关联,而疫情之所以平息,可能也源自于早期介入。 换句话说,SARS是随着天气回暖而消失的吗? 或者纯粹是因为治疗与预防工作奏效了呢?

MERS于2012年9月在沙特阿拉伯爆发,当地的气温一般都很高。 跟SARS不同的是,MERS一直没有被完全遏止,不时会出现新的通报病例。 新型冠状病毒也开始在中东当地──也就是伊朗与阿拉伯联合大公国──四处传播。

卫斯顿说:「我们没有发现太多显示MERS具季节性的证据。 」

但目前仍不清楚SARS与MERS是否真的具有季节性,或者新型冠状病毒是否会模仿SARS。 卫斯顿说他们的实验室着重在研发针对该病毒的疗法及疫苗,而他也提醒,至少在一年内都不可能有可用的疫苗及疗法。

接下来呢?

哈佛大学的流行病学家马克. 利浦西奇(Marc Lipsitch)认为,任何天气变化都不会大幅减缓新型冠状病毒的蔓延。 如今世界各地都有COVID-19出现的纪录。 如果该病毒与典型的流感病毒有任何相似之处,那么疫情可能会随着季节变换而在南半球地区恶化。

伦敦卫生与热带医学院的戴维. 海曼(David Heymann)说,目前对这种新型病毒的了解依然不足,无法预测它会如何随着不同天气状况而改变。

海曼透过电子邮件表示:「在缺乏证据支持时做出预测的风险是这些预测可能──如果最后证明它们错误的话──会被当作事实,并给予人们虚假的安全感。 」

他提醒:「现在的重点应该仍旧是尽可能遏止甚至消灭疫情。 」

根据美国疾病管制与预防中心的数据,病患显示出症状时的传染力最高。 然而,有些专家怀疑官方数据可能低估了感染人员的数量,他们说不是每个被感染的人都会出现严重症状。

「我们只看到最严重的病例。 」卫斯顿说:「或许有某些我们没侦测到的感染正在蔓延中。 」

许多专家表示,SARS-CoV-2可能会变成地方性流行病,如同其他四种已知会造成轻微感冒的冠状病毒一般,或者像流感一样成为季节性健康危害。

为了预防感染任何病毒性疾病,世界卫生组织建议经常洗手、避免跟出现咳嗽或打喷嚏等症状的人密切接触,并在生病时寻求治疗。




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