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一种源自家猫的疾病对濒危物种“夏威夷僧海豹”造成严重打击

2017年,夏威夷僧海豹RT10和她的第三只幼海豹躺在欧胡岛的北部海岸上。 PHOTOGRAPH COURTESY NOAA FISHERIES

2017年,夏威夷僧海豹RT10和她的第三只幼海豹躺在欧胡岛的北部海岸上。 PHOTOGRAPH COURTESY NOAA FISHERIES

(神秘的地球uux.cn报道)据美国国家地理(撰文:Annie Roth 编译:蔡雅铃):一种源自家猫的疾病对夏威夷僧海豹(Hawaiian monk seals)造成严重打击。

5月时,有两只属于濒危物种(Endangered)的夏威夷僧海豹被发现死在夏威夷欧胡岛(Oahu)的海滩上。这两只都是母海豹,其中一只甚至还怀孕了。兽医在检验了尸体后,确定它们都是死于弓形虫病(toxoplasmosis),这是一种由家猫引起的致命性疾病。

对兽医师克莱儿.西蒙尼(Claire Simeone)来说,这些海豹的死证实了她对于这个疾病日益严重的怀疑。

对夏威夷僧海豹而言,「雌性得到这种疾病似乎更容易死亡,而从保育的观点来看,这很教人担心。」担任可凯欧拉医院(Ke Kai Ola Hospital)院长的西蒙尼说。

这二只被美国国家海洋暨大气总署(National Oceanic Atmospheric Administration, NOAA)研究人员标记为RK60和RT10的海豹并不是最早死于这种疾病的夏威夷僧海豹。从2001年开始,已经有11只僧海豹的死亡和这种疾病有关,不过西蒙尼说实际死亡数可能高出许多。

由于全球现存的夏威夷僧海豹数量大约只有1300只,任何损失──特别是怀孕的母海豹──都是压倒性的打击。西蒙尼说。

然而对海洋生物的冲击而言,这可能只是冰山的一角。

引起弓形虫病或简称弓虫病的单细胞寄生性弓虫(Toxoplasma gondii),在海洋哺乳类之间已经变得十分普遍,主要是因为住在水域附近的野猫数目不断地增加。虽然很多得了弓虫病的动物,包括任何时刻全球一半的人口,感染的过程并无症状,可是这个疾病对海洋生物却特别致命。现在海洋哺乳动物的专家已经呼吁夏威夷各社区要控制猫的数量。

从猫咪到海洋动物

所有温血动物都会得弓虫病,不过只有猫能散布它。猫还是唯一已知能携带感染型态弓虫的动物。

被感染的猫会透过排泄物,将这所谓的「猫砂寄生虫」(kitty litter parasite)送入环境中,而一只带有弓虫的猫在它一生中可排出数十亿个卵囊(oocyst)。

雨水将卵囊冲入河川,再顺流入海。一旦进入海中,卵会逐渐往海洋食物网上层移动,直到感染某只动物,而且只要一颗卵就能开始一个循环。

弓虫一旦进入宿主后,会侵入肠道内衬细胞,并不断增生直到细胞破裂。这些弓虫大军随后移师肝脏、大脑、和肌肉组织,造成囊肿和发炎。

这个疾病在不同动物身上出现的症状差异很大。对僧海豹而言,弓虫会弱化免疫系统,造成致命的器官衰竭。在海獭身上,这个疾病会导致脑部感染,使宿主迅速死亡。

卵囊一旦进入环境之后就没什么办法可以把它们清除掉。 「它们真的很顽强,」加州大学戴维斯分校(University of California, Davis)兽医学院的寄生虫学教授派翠西亚.康拉德(Patricia Conrad)说。

「把它们放在浓度为10%的漂白水里好几年,拿出来冲干净后,它们还是可以生长。」

海洋疫情大爆发

先前被认为是陆地上才有的弓虫病,科学家近年来已经确认它会出现在鲸鱼、海豚、海牛、海鸟、水獭和其他海洋生物身上。

科学家在2013年估计至少半数雄性加州海獭身上带有这种疾病。智利南部的研究人员上个月更报告说在该区77%南部水獭身上可以找到病原体。

「其实从2000年代早期弓虫病就受到我们的监控,」主持NOAA的夏威夷僧海豹复育计画的野生生物兽医师蜜雪儿.巴比耶瑞(Michelle Barbieri)说:「可是在过去几年我们对它的关注程度确实大幅提升。」

「提高关切程度的理由之一就是因为我们没有减轻它的好办法。如果海豹吞食了鱼钩,通常可以治好,但是弓虫病就棘手多了。」巴比耶瑞说。

巴比耶瑞说大部分感染弓虫病的夏威夷僧海豹,在她的团队有机会诊治之前就已死去,这个疾病因此成为海豹的疾病