地球不只一颗卫星 众多“小月亮”游离太阳系

月球可能是由两个地球卫星相撞而形成

小行星2005 YU55

在气象条件良好的午夜,你能看到多少颗地球的卫星呢?答案明显是只有一个。但是随着视场扩大、高度增加,在确定的方向上可以发现另一些与众不同的东西。赫尔辛基大学的研究人员认为:事实上,在无法目视观测的距离之外,可能存在着更多的“小月亮”围绕着我们的地球。比如,小行星2005 YU55目前并不是地球的卫星,但是它总有一天可能成为地球的又一个月亮。该图像来源于美国宇航局加州喷气推进实验室。

如今,在地球轨道上运行着一个最大的卫星—月亮,从技术层面上看,地球和月亮组成的地月系统共同围绕着一个质量中心转动,这个中心很明显不是地心。在远古时期的地月系统中,科学家认为可能存在两个大型地球卫星,最后小卫星与大卫星发生碰撞,小卫星的物质都堆积在撞击点附近,这也是为什么月球背面出现高地和山脉的一种原因。这些起源说涉及的多卫星理论可追溯到40亿年前,而如今的夜空中也存在着不只一个月亮。即便他们的体积很小,最小的可能不超过一米宽,都是太阳系内的“游离物质”,其数量和分布规模甚至超过我们目前所掌握的资料。

位于芬兰赫尔辛基大学的研究人员麦克尔格兰维克(Mikael Granvik)和他的同事们使用计算机建立了太阳系内部小行星分布模型,显示在任何时期都存在任意数量的小行星进入地球轨道。比如:2006 RH120小行星的轨道便是在2006年被证实。具体的研究成果已经刊登在12月20日出版的《伊卡洛斯》科学期刊上。

该研究报告重点调查了暂时进入地球轨道的小行星,其被称为“临时捕获对象”(TCO),科学家认为在一定的周期内,存在一定数量的小行星被地球捕获,在经过三次环绕地球转动后脱离,而这个周期被认为是九个月。但并不是所有的临时捕获小行星都符合这个规模,有些速度和角度差异性较大的小行星,这个时间可能会更长一些。比如:在模拟中出现了一个临时捕获小行星在地球轨道上存在了900年。

据巴黎天文台的天文学家、该项研究的另一合作者杰里米尔(Jeremie Vauballion)认为:太阳系内存在大量的游离小行星,且它们随着都可能被地球的引力所捕获,从某种意义上说,并不令人惊讶。事实上,研究小组认为目前地球轨道上很可能就存在着“临时捕获小行星”,它们不像陨石那样坠入大气层,而是成为一颗地球卫星,也许只有一米或数米宽,其轨道位置处于五倍至十倍的地球与月球之间的距离上。如果是体积更小,仅有10厘米宽的级别的小天体,其数量可能达到一千颗。

然而,如果这些“小月亮”确实存在,为什么我们却毫无察觉呢?简单地说,它们太小、太远,而且太暗。在五倍至十倍地月距离的宇宙空间之外,办公桌大小的甚至更小的物体几乎无法被目前已知的任何工具所察觉,尤其是我们甚至不知道该往哪个方向上去寻找。对此,科学家在智利北部帕琼山建造了一台大型综合巡天望远镜,其就位于著名的双子座南站天文台附近,大直径的光学反射镜面可以发现在地月系统外围微小的小行星,同时也配备了3200万像素的摄像头,一旦该望远镜竣工,可寻找太阳系内的极小天体,除了近地小行星外,还包括了柯伊伯带天体。

与此同时,赫尔辛基大学的研究人员也认为,一旦今后发现这些“小月亮”,这些“临时捕获对象”(TCO)会成为一个外层空间的探索方向,毕竟它们都是飞向地球的小行星。这将使得对小行星的研究变得更容易一些,其花费的代价远比发射探测器到主小行星带,再带回岩石样本来的经济。


腾讯科技(Everett/编译)





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