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非洲突尼斯沙漠中发现巨兽般史前海鳄“马奇莫暴鳄”化石

马奇莫暴鳄可以成长到超过快将近10公尺长 / ILLUSTRATION BY DAVIDE BONADONNA

马奇莫暴鳄可以成长到超过快将近10公尺长 / ILLUSTRATION BY DAVIDE BONADONNA

根据找到的化石骨头(白色)所重建出的完整体型,就能看出马奇莫暴鳄与人类比较起来的大小差异。 ARTWORK BY MARCO AUDITORE

根据找到的化石骨头(白色)所重建出的完整体型,就能看出马奇莫暴鳄与人类比较起来的大小差异。 ARTWORK BY MARCO AUDITORE

非洲突尼斯沙漠中发现巨兽般史前海鳄“马奇莫暴鳄”化石

非洲突尼斯沙漠中发现巨兽般史前海鳄“马奇莫暴鳄”化石

(神秘的地球报道)据美国国家地理(撰文:Brian Switek 编译:郑惟心):历来最大的海鳄已经在突尼斯的沙漠中被科学家发现。这个巨无霸的史前掠食者已经长到将近10公尺长,重量达到2722公斤。

古生物学家已经把找到的新物种命名为马奇莫暴鳄(暂译,下同),还在期刊《白垩纪研究》(Cretaceous Research)中进一步描述了它的特色。

尽管找到的遗骸并不完整,但在1.2亿年岁的石头中留存的证据,已足以辨识出它就是几乎都以海为家的海鳄家族中体型最大的成员。

并未参与研究的爱丁堡大学古生物学家史蒂芬.布鲁萨特(Stephen Brusatte)指出,「这对于世上化石还未完全探索殆尽的地区来说,可是个很棒的新发现。」

由意大利波隆那大学的费德利可.范蒂(Federico Fanti)与同事在国家地理学会的赞助下找到的化石,其中包括一具头颅骨与少数其他骨骼。

咬力惊人

科学家目前正等待有人找出更完整的骨骼,以拼凑出马奇莫暴鳄确切的大小。但若以此新物种与近亲的体型比例相似的假设来看,范蒂预估马奇莫暴鳄大约就有9.6公尺这么长。

尽管马奇莫暴鳄与生活于淡水中的远亲后代相较起来体型没那么大,但它仍是海鳄家族中体型最大的。

而在1.1亿年前存活的史上最大淡水鳄——帝鳄可长到12公尺长、重达8公吨。自此及出现像恐鳄这样的巨兽之后的年代,许多鳄家族的血脉就此灭绝,留下现今的咸水鳄在彼此之间具有亲密的血缘关系。

从这个肉食巨兽的牙齿来判断,也许就能找出它当时在古代海洋中的主要食物来源为何。范蒂说:「马奇莫暴鳄的牙齿呈现短、粗、圆的特色,头颅又特别大,咬合的力量十分惊人。」有了这样的特色组合,范蒂理所当然就推测出马奇莫暴鳄基本上什么都吃的论点,甚至包括巨型海龟。

布鲁萨特补充说:「它很有可能是埋伏型狩猎者,平时就在浅水中伺机猎捕乌龟与鱼类,也许还会等待陆生动物走得离岸边太近时发动攻击。」

坚毅的生存者

对科学家来说,马奇莫暴鳄最特别之处并不是体型大小。

一直以来,古生物学家对于1.45亿年前侏罗纪时代晚期有无发生大灭绝争论不休。而涵括了马奇莫鳄属的真蜥鳄科,就是被科学家认为已灭绝的物种之一。

不过,从白垩纪后期石头中找到马奇莫暴鳄,暗示当时如有大灭绝,并未把当时全球所有生命全部杀光。布鲁萨特说:「在持续累积证据中再添上此一新发现,证实了仍有许多海生爬虫类逃过了一劫,没有被假设理论的大灭绝消灭。」

当时的灭绝并不是一个快速的过程,可能反而是渐进式的演变。范蒂说:「从我们的解读来看,侏罗纪晚期事件的影响是全球性的,但很有可能是一连串复杂的地区性生物危机所致,迄今相关研究报告仍然有限。」

其中一个重大谜团是这些海鳄为何没有挣回昔日的风光地位。虽然马奇莫暴鳄家族存活得比预期还久,它们却没有像侏罗纪那样兴旺。

尽管马奇莫暴鳄的体型令人咋舌,布鲁萨特指出,「那也许只是一只临死的鳄游走于世上罢了。」





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